Música

‘Louie Louie’: una canción para la historia (del rock)

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El hombre que aparece sobre estas líneas probablemente no será recordado como uno de los grandes compositores de la historia del rock… Su nombre es Richard Berry y suya es una de las más célebres y más versionadas canciones de todos los tiempos: Louie Louie.

Corrían los años cincuenta. En Estados Unidos, los adolescentes, desafiando las reglas y derrocando viejos tabúes, habían protagonizado la primera rebelión juvenil de la historia. Un nuevo tipo de música nacía para poner banda sonora a aquellos acontecimientos. Eran los primeros pasos del rock & roll. De repente, nombres como Elvis Presley, Chuck Berry o Little Richard frecuentaban las emisiones de radio.

En 1954, un jovencito llamado Richard Berry aguardaba en un pequeño salón de baile de Los Ángeles el momento para cantar con su entonces banda, (Rick Rillera &) The Rhythm Rockers, cuando sonó una canción de ritmos caribeños que lo descolocó. Berry se sorprendió a sí mismo tarareando aquel endiablado “duh-duh-duh duh-duh”. Segundos después se abalanzaba sorbre una sevilleta de papel para garabatear en ella un par de líneas.

Aquel pegadizo ritmillo no había abandonado la cabeza de Berry cuando, un año más tarde, escribió la historia de un marinero jamaicano que cuenta a un barman llamado Louie las ganas que tiene de ver a su chica. En 1957, el sello Flip Records lanzaba la canción, grabada por The Pharaohs, nueva banda de Berry.

La canción, que había aparecido como cara B de una versión de la clásica You are my sunshine, tuvo cierto éxito en Los Ángeles, por lo que el grupo decidió lanzarla de nuevo, esta vez como cara A, e iniciar una gira por la costa noroeste del país. Sin embargo, a pesar de ello, la canción no logró alcanzar las listas de éxitos nacionales. Y Berry, que necesitaba dinero para pagar los gastos de su inminente boda, vendió a Flip Records los derechos de la canción por 750 dólares.

Tres años después, el tema fue recuperado por un veinteañero de Tacoma (Washington) conocido como Rockin’ Robin Roberts, quien creyó que podía darle un carácter distinto, añadiendo elementos propios, como el peculiar solo de guitarra. De esta forma, Rockin’ Robin Roberts and the Fabulous Wailers (nada que ver con la célebre banda de Bob Marley) grabó la primera versión rock & roll de Louie Louie.

El single, lanzado un año más tarde con su propia compañía, Etiquette Records, tuvo buena aceptación en ciudades como Tacoma y Seattle. Pero, como le había ocurrido antes a Berry, no consiguió hacerse un hueco en las listas de éxitos nacionales. En cualquier caso, Louie Louie se había convertido ya en un himno regional en el noroeste de EE UU.

The Kingsmen: polémica y éxito

Abril de 1963. Cuatro chavales entran con sus instrumentos a cuestas en los estudios Northwest, situados en la Décima Avenida de Portland, en Oregón. Son The Kingsmen. Por apenas 52 dólares, en una sola toma, con el tiempo justo y un solo micrófono, graban su versión de Louie Louie, inspirada en la de los Wailers. El resultado, el previsible: una pésima calidad de sonido y una letra casi ininteligible. Aunque en ese momento no son conscientes, esta sucia grabación dará la vuelta al mundo y se convertirá en un mito de la historia del rock.

Con una semana de diferencia, otra incipiente banda, Paul Revere and the Raiders, entró en el mismo estudio de la Décima Avenida de Portland con idéntico objetivo: grabar su versión del mismo tema de Berry. Tuvieron mejor acogida que The Kingsmen y en seguida llamaron la atención del gigante Columbia Records.

Debido a fuertes discusiones entre Jack Ely, cantante del grupo, y Lynn Easton, bateria, y creyéndose batidos por los Raiders, The Kingsmen se separaron en verano. No obstante, la diosa Fortuna aún no había dicho su última palabra…

En octubre, en su programa de la radio WMEX, el disc jockey Arnie Ginsburg cita la versión de Kingsmen como “la peor canción de la semana”. En contra de lo cabría esperar, las ventas, que hasta ese momento no superaban las seiscientas copias, se disparan. La poderosa distribuidora neoyorkina Wand Label se hace cargo de la canción, y, en una semana, se venden más de veintiún mil unidades. El 7 de diciembre, la canción alcanza el cuarto puesto en la lista Billboard, y en enero del siguiente año sube hasta la segunda posición, que no abandorá en dieciséis semanas.

Es entonces cuando la paranoia se desata…

Entre diciembre y enero empezó a extenderse el rumor de que la incomprensible letra de los Kingsmen escondía, en realidad, connotaciones obscenas. Inmediatamente aumentó su popularidad entre una juventud que comenzaba a desafiar la vieja moral sexual de la época. Pero, al mismo tiempo, se convirtió en el centro de las iras del sector más conservador… A principios de 1964, el entonces fiscal Robert Kennedy recibió la carta de un padre preocupado por el supuesto contenido erótico de Louie Louie. El gobernador de Indiana, Matthew Welsh, quien después de escuchar la canción declaró que era tan pornográfica que “sus orejas se estremecieron”, prohibió su emisión en todo el estado. El caso empezaba a preocupar a las autoridades… El FBI abrió entonces una investigación que, después de treinta semanas, acabó sin cargo alguno para la banda. “Siempre he pensado que el sello se inventó la controversia”, declararía años más tarde el cantante Jack Ely a la revista Rolling Stone. Se estima que, en el tiempo que duró la polémica, se vendieron cerca de cuatro millones de copias del single.

Dos décadas de evolución del rock al ritmo de Louie Louie: otras versiones

En diciembre de 1963, mientras la canción de los Kingsmen alcanzaba los primeros puestos en la lista Billboard, Capitol Records lanzó el primer single de los Beatles en EE UU: I wanna hold your hand. Dos meses más tarde, los británicos aterrizaban en el aeropuerto JFK de Nueva York. Era el comienzo de la llamada Invasión británica. El éxito de los Beatles allanó el camino de entrada a los Estados Unidos a otros compatriotas, como los Rolling, los Who, Animals…

The Kinks, una de las bandas británicas más importantes de la época, supuso una enorme influencia en la escena underground que empezaba a formarse entonces en los EE UU, hasta el punto de convertirse en uno de los icónos de lo que más tarde se conocería como Garage rock.

A mediados de los sesenta se popularizó entre la juventud estadounidense una forma más sencilla y cruda de rock & roll, influida sin duda por la Invasión británica. Surgieron numerosas bandas, formadas por chavales de escasa pericia instrumental que ensayaban en el garaje de sus casas. Suplían su inexperiencia con una poderosa energía juvenil, lo que para ello era el verdadero espíritu del rock. Guitarras distorsionadas al máximo, baterías agresivas y letras pegadizas eran las señas de identidad de un nuevo estilo musical que vio en Louie Louie el prototipo perfecto del descuidado “sonido garage”. El contagio se expandió cuando los llamados reyes del garage de Tacoma, The Sonics, grabaron una de las más feroces versiones de la canción.

Pero aquella música amateur grabada en pequeños garajes duró poco, y ya en 1968 empezó a perder fuerza. Las pocas bandas que triunfaron, como los mismos Sonics, lo hicieron a costa de profesionalizarse y abandonar, al menos en parte, los principios del garage. En cualquier caso, aquel sonido crudo y aquella actitud agresiva no habían dicho aún su última palabra.

En Detroit, The Stooges, una joven banda liderada por un tal James Newell Ostenberg, más tarde conocido como Iggy Pop, era célebre gracias a sus violentas y ruidosas actuaciones. Cuando, en 1969, lanzaron su primer disco, a pesar de las escasas ventas y la poco favorable recepción entre la crítica, éste presagiaba la aparición de un estilo nuevo, aun más crudo y aun más agresivo…

A finales de los sesenta, en Reino Unido y Estados Unidos, la juventud empezaba a ver el rock como una mera herramienta de mercado y no como el medio de expresión que había sido en sus orígenes. En la nueva década que entraba, se popularizó un tipo de música con un sonido ruidoso y brutal, heredero del garage, que creaba melodías simples, a veces descuidadas, aceleradas. Nacía el punk rock.

Fue fundamental, en la formación del punk, especialmente en la escena británica, la llegada de un estilo fresco procedente de Jamaica: el reggae. Aunque había nacido la década anterior, fue en los setenta cuando el reggae alcanzó mayor popularidad, gracias, sobre todo, a Bob Marley and the Wailers. Si bien no tuvieron el mismo impacto comercial que éstos, Toots and the Maytals jugaron un papel destacado en el desarrollo del estilo.

Una de las bandas más características del punk británico, que incorporó elementos del reggae y el ska jamaicanos (también del jazz y el rockabilly), fue The Clash.

El imparable ascenso del punk desplazó a las antiguas bandas de rock duro de finales de los sesenta, como Black Sabbath o Deep Purple. Por ello, surgieron en Reino Unido numerosas bandas que defendían aquella música agresiva y metálica, logrando así revitalizar el hard rock durante la segunda mitad de los setenta. Lo que después se denominaría la Nueva ola del heavy metal británico. Motörhead ocupó un lugar destacado dentro del movimiento.

Legado

Éstas son sólo algunas de las versiones más características de Louie Louie. Hay muchisímas más. En un programa especial dedicado a la canción, la radio californiana KFJC emitió, en agosto de 1983, durante sesenta y tres horas seguidas, más de ochocientas versiones distintas, y estimaron que, en ese momento, podría haber grabadas cerca de mil seiscientas. Es, junto al Yesterday de los Beatles, la canción más versionada de la historia.

Tras varios años de luchas legales, Richard Berry recuperó, en 1992, los derechos de autor de la canción. Se calcua que, hasta su muerte, el 23 de enero de 1997, éstos le reportaron cerca de dos millones de dólares.

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